Los sentidos permiten a los seres humanos y animales interactuar con el mundo que nos rodea a través de la percepción de fragancias, imágenes, sonidos, contacto y sabores. Los sentidos tradicionales abarcan el tacto, olfato, gusto, vista y sonido.  Se han  ido descubriendo más sistemas sensoriales que nos ayudan con nuestro funcionamiento, entre estas sensaciones se encuentran el hambre y la sed, así como la percepción del equilibrio.

¡El gusto!

Uno de los sentidos más conocidos y útiles es el del gusto. A través de él podemos disfrutar de los sabores que contienen diversas comidas, tanto si son dulces, saladas, ácidas o amargas. No obstante, también nos permite percibir otros tipos de sabores más específicos que no pueden identificarse con esas categorías, como el sabor a grasa y metálico, entre otros.

Cada sentido tiene uno o varios órganos que permiten transmitir la información que percibimos a nuestro cerebro. En el caso del gusto se ha señalado a la lengua como responsable de la captación de sabores, pero no hay que olvidar que también contamos con estructuras especializadas para captar sabores en el paladar y garganta. Dichas estructuras son conocidas como papilas gustativas y cerca de un 80 % de ellas se ubican en la superficie de la lengua, mientras que el resto se dispersan en el resto de las estructuras señaladas.

¿Olfato y sabores?

Tras los resultados de diversos estudios, la nariz como órgano del sentido del olfato tiene un rol muy importante en la correcta determinación de los sabores de los alimentos. Según se ha demostrado, si contáramos solo con el sentido del gusto únicamente podríamos identificar si un alimento es dulce, salado, amargo o ácido.

El sentido del olfato nos permite identificar el aroma específico de cada alimento, lo cual nos permite detectar claramente la diferencia entre por ejemplo, un turrón y un roscón de reyes, a pesar de que ambos son dulces.

¿Qué son las papilas gustativas?

Como hemos mencionado anteriormente, las papilas gustativas son las formaciones anatómicas que nos permiten identificar los tipos de sabores que existen. Estas estructuras pueden observarse a simple vista a pesar de su reducido tamaño. Sin embargo, mediante la utilización de un microscopio, podemos detectar que presentan distintas formas y tamaños, y que cuentan con terminaciones similares a cabellos que son muy sensibles, conocidas como cilios gustativos. Estos últimos son los encargados de transmitirle al cerebro las características del sabor de los alimentos.

Cada tipo de papila gustativa reacciona al captar uno o dos tipos de sabores como máximo, por lo que algunas pueden percibir sustancias dulces y saladas, pero no identificar las amargas o ácidas. Según describe la ciencia en la punta de la lengua podemos distinguir el sabor dulce en sus extremos laterales el ácido, en su base el amargo y a los lados de la punta el salado.

¿Cuáles son las enfermedades que afectan las papilas gustativas?

Nuestras papilas gustativas suelen funcionar de manera muy eficiente para determinar cada uno de los sabores con los que nos podemos encontrar cada día, pero tal como ocurre con otras estructuras de nuestros cuerpos y más específicamente del área bucal, existen enfermedades y alteraciones que pueden afectar su funcionamiento generándonos sabores desagradables o alterados, así como limitando total o parcialmente nuestra capacidad para reconocerlos.

A continuación, te explicamos las afecciones más comunes:

  • Infecciones en la lengua

La lengua y el sistema digestivo cuentan con un gran número de bacterias que nos permiten digerir los alimentos de mejor forma y nos ayudan a llevar a cabo otros procesos importantes. Sin embargo, existen microorganismos que pueden resultar dañinos para nuestra salud oral.

Entre aquellos que nos pueden afectar negativamente tenemos la candida albicans. Este tipo de levadura afecta nuestra salud lingual generando manchas blancas e irritaciones que pueden llegar a manifestarse sangre. Este tipo de patógeno resulta sumamente contagioso pudiendo transmitirse a través de la saliva de la persona contagiada.

Cuando este tipo de alteraciones ocurren es probable que percibamos sabores fantasmas (aquellos que se perciben cuando no estamos ingiriendo alimentos) o que la comida nos sepa distinto.

  • Cambios hormonales

La alteración de la percepción de sabores también puede producirse como consecuencia de cambios hormonales. Esto puede ocurrir con mucha frecuencia en mujeres embarazadas o que se encuentren transcurriendo por el proceso de menopausia, cualquiera puede padecer de estos cambios en los niveles de estas sustancias químicas. En algunos casos, puede ocurrir la inflamación de las papilas gustativas generando desde una leve incomodidad hasta un dolor intenso.

  • Adormecimiento causado por toxinas

Algunas sustancias contienen toxinas que generan adormecimiento en las papilas gustativas, por lo cual no nos permiten reconocer adecuadamente muchos de los sabores de los alimentos. Esto ocurre muy a menudo a personas que consumen alcohol y tabaco, pero también puede presentarse ante la interacción con otras sustancias dañinas.

  • Utilización de algunos fármacos

Ingerir algunos tipos de medicamentos puede incidir negativamente en la percepción de sabores. Como sabemos, existen sustancias químicas que son recetadas para tratar gran cantidad de enfermedades, pero algunas pueden producir efectos secundarios que generan la disminución de la producción de saliva. Esta consecuencia negativa puede derivarse de la utilización determinados tipos de fármacos antirreumáticos, antiinflamatorios, antibacterianos, antimicóticos, antihipertensivos, antidepresivos, diuréticos, sedantes, entre otros.

  • Isquemia lingual

La disminución de irrigación sanguínea a los órganos de nuestros cuerpos puede provocar severas consecuencias sobre su funcionamiento y sobre la salud general del paciente. La isquemia lingual se produce cuando a causa de obstrucciones en los canales circulatorios la sangre no puede transportar el oxígeno requerido a la lengua. Esto generará que las papilas gustativas no puedan apreciar correctamente los sabores y en casos graves puede producir la muerte del tejido.

Tratamientos para el correcto funcionamiento de las papilas gustativas

El tipo de tratamiento a seguir para mejorar el funcionamiento de tus papilas gustativas vendrá determinado por la condición que se padezca, así como por la intensidad de sus síntomas. En ocasiones, puede bastar con incluir algunas pequeñas modificaciones en tu estilo de vida, mientras que en otros casos puede requerirse la toma de medicamentos o incluso intervenciones quirúrgicas.

Los profesionales en salud oral determinarán cuáles serán los tratamientos más adecuados si presentas las alteraciones que hemos comentado anteriormente o cualquier otra relacionada con tus papilas gustativas.

Por ello, te recomendamos acudir a consulta con dichos especialistas, puesto que ellos están capacitados para ofrecerte las mejores opciones según tus antecedentes clínicos y tipo de condición.

Cuidados para las papilas gustativas

La principal forma de cuidar de la salud de tus papilas gustativas consiste en mantener una rutina adecuada de higiene bucal. El cepillado de dientes debe complementarse con la limpieza de la lengua, partes internas de las mejillas y el paladar. Con esto, estarás manteniendo tu boca libre de bacterias y gérmenes dañinos y así evitarás la presencia de infecciones que puedan afectar la percepción de los sabores.

De igual modo, resulta favorable moderar el consumo de comidas muy picantes o ácidas, así como la ingestión de alimentos o bebidas muy calientes, ya que estos pueden causar irritaciones en la lengua y papilas gustativas, así como un fuerte dolor.

Por último, se recomienda evitar o al menos reducir en la medida de lo posible, hábitos dañinos como fumar o abusar del alcohol.

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